Des extraterrestres invisibles existeraient-ils vraiment parmi nous ?

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Un astrobiologiste explique


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Publié: 10 janvier 2020




Ils ne ressembleront probablement pas à ça. Martina Badini/Shutterstock

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La vie est assez facile à reconnaître. Ça bouge, ça grandit, ça mange, ça excrète, ça se reproduit. C’est simple. En biologie, les chercheurs utilisent souvent l’acronyme “MRS GREN” pour la décrire. Il signifie mouvement, respiration, sensibilité, croissance(growing), reproduction, excrétion et nutrition.

Mais Helen Sharman, première astronaute britannique et chimiste à l’Imperial College de Londres, a récemment déclaré que des formes de vie extraterrestres impossibles à repérer pourraient vivre parmi nous. Comment cela pourrait-il être possible ?

Si la vie est facile à reconnaître, elle est en fait notoirement difficile à définir et fait l’objet de débats entre scientifiques et philosophes depuis des siècles, voire des millénaires. Par exemple, une imprimante 3D peut se reproduire, mais nous ne dirons pas qu’elle est vivante. D’un autre côté, une mule est célèbre pour sa stérilité, mais nous ne dirions jamais qu’elle n’est pas vivante.

Comme personne ne peut être d’accord, il existe plus de 100 définitions de ce qu’est la vie. Une approche alternative (mais imparfaite) consiste à décrire la vie comme “un système chimique auto-entretenu capable d’évolution darwinienne”, ce qui fonctionne pour de nombreux cas que nous voulons décrire.

L’absence de définition est un énorme problème lorsqu’il s’agit de rechercher la vie dans l’espace. Ne pas être capable de définir la vie autrement que par “nous la reconnaîtrons quand nous la verrons” signifie que nous nous limitons vraiment à des idées géocentriques, voire anthropocentriques, de ce à quoi ressemble la vie. Lorsque nous pensons aux extraterrestres, nous imaginons souvent une créature humanoïde. Mais la vie intelligente que nous recherchons n’a pas besoin d’être humanoïde.

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La vie, mais pas telle que nous la connaissons

Sharman dit qu’elle croit en l’existence des extraterrestres et “qu’il n’y a pas deux façons de le dire”. En outre, elle se demande : “Seront-ils comme vous et moi, constitués de carbone et d’azote ? Peut-être pas. Il est possible qu’ils soient ici en ce moment même et que nous ne puissions tout simplement pas les voir.”

Une telle vie existerait dans une “biosphère fantôme”. Par là, je ne veux pas dire un royaume fantôme, mais des créatures non découvertes ayant probablement une biochimie différente. Cela signifie que nous ne pouvons pas les étudier ou même les remarquer car elles sont en dehors de notre compréhension. En supposant qu’elle existe, une telle biosphère fantôme serait probablement microscopique.

Alors pourquoi ne l’avons-nous pas trouvée ? Nous disposons de moyens limités pour étudier le monde microscopique, car seul un petit pourcentage de microbes peut être cultivé en laboratoire. Cela pourrait signifier qu’il existe effectivement de nombreuses formes de vie que nous n’avons pas encore repérées. Nous avons maintenant la capacité de séquencer l’ADN de souches de microbes non cultivables, mais cela ne peut détecter que la vie telle que nous la connaissons, c’est-à-dire celle qui contient de l’ADN.

Si nous trouvons une telle biosphère, il n’est pas certain que nous devions la qualifier d’extraterrestre. Tout dépend si nous voulons dire “d’origine extraterrestre” ou simplement “inconnue”.

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La vie à base de silicium

Une suggestion populaire pour une biochimie alternative est celle basée sur le silicium plutôt que sur le carbone. C’est logique, même d’un point de vue géocentrique. Environ 90 % de la Terre est composée de silicium, de fer, de magnésium et d’oxygène, ce qui signifie qu’il y a beaucoup à faire pour construire une vie potentielle.

Impression d’artiste d’une forme de vie à base de silicium. Zita

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Le silicium est similaire au carbone, il possède quatre électrons disponibles pour créer des liaisons avec d’autres atomes. Mais le silicium est plus lourd, avec 14 protons (les protons composent le noyau atomique avec les neutrons), contre six dans le noyau de carbone. Alors que le carbone peut créer de fortes liaisons doubles et triples pour former de longues chaînes utiles à de nombreuses fonctions, comme la construction des parois cellulaires, c’est beaucoup plus difficile pour le silicium. Il a du mal à créer des liaisons solides, de sorte que les molécules à longue chaîne sont beaucoup moins stables.

Qui plus est, les composés de silicium courants, tels que le dioxyde de silicium (ou silice), sont généralement solides aux températures terrestres et insolubles dans l’eau. Si l’on compare cette situation à celle du dioxyde de carbone, hautement soluble, par exemple, on constate que le carbone est plus flexible et offre beaucoup plus de possibilités moléculaires.

La vie sur Terre est fondamentalement différente de la composition globale de la Terre. Un autre argument contre une biosphère fantôme à base de silicium est que trop de silicium est enfermé dans les roches. En fait, la composition chimique de la vie sur Terre présente une corrélation approximative avec la composition chimique du soleil, 98 % des atomes de la biologie étant constitués d’hydrogène, d’oxygène et de carbone. Donc, s’il y avait des formes de vie viables en silicium ici, elles peuvent avoir évolué ailleurs.

Cela dit, il existe des arguments en faveur d’une vie à base de silicium sur Terre. La nature est adaptable. Il y a quelques années, des scientifiques de Caltech ont réussi à produire une protéine bactérienne qui créait des liens avec le silicium – ce qui a essentiellement donné vie au silicium. Ainsi, même si le silicium est peu flexible par rapport au carbone, il pourrait peut-être trouver des moyens de s’assembler en organismes vivants, y compris potentiellement en carbone.

Et lorsqu’il s’agit d’autres endroits dans l’espace, comme Titan, la lune de Saturne, ou des planètes en orbite autour d’autres étoiles, nous ne pouvons certainement pas exclure la possibilité d’une vie à base de silicium.

Pour la découvrir, nous devons sortir des sentiers battus de la biologie terrestre et trouver des moyens de reconnaître des formes de vie fondamentalement différentes de la forme à base de carbone. Il existe de nombreuses expériences testant ces biochimies alternatives, comme celle de Caltech.

Indépendamment de la croyance de beaucoup que la vie existe ailleurs dans l’univers, nous n’en avons aucune preuve. Il est donc important de considérer toute vie comme précieuse, quelles que soient sa taille, sa quantité ou sa localisation. La Terre abrite la seule vie connue dans l’univers. Aussi, quelle que soit la forme que peut prendre la vie ailleurs dans le système solaire ou dans l’univers, nous devons veiller à la protéger de toute contamination nocive – qu’il s’agisse de vie terrestre ou de formes de vie extraterrestres.

Les extraterrestres pourraient-ils donc être parmi nous ? Je ne crois pas que nous ayons reçu la visite d’une forme de vie disposant de la technologie nécessaire pour parcourir les vastes distances de l’espace. Mais nous avons la preuve que des molécules à base de carbone, génératrices de vie, sont arrivées sur Terre par le biais de météorites, donc les preuves n’excluent certainement pas la même possibilité pour des formes de vie plus inhabituelles.

Traduction de Jacky Kozan, le 23 juillet 2022

Publié par

Jacky Kozan

Fondateur et coordinateur de l'Académie d'Ufologie